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Crédito: Infografía del Agua 2003
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Porto Alegre, una isla
Por Marwaan Macan-Markar

La meridional ciudad brasileña de Porto Alegre atrajo las miradas latinoamericanas por sus logros en materia de seguridad hídrica, durante el Tercer Foro Mundial del Agua, celebrado entre el 16 y el 23 de marzo en la ciudad japonesa de Kyoto.

KYOTO, Japón, (Tierramérica).- Con una cobertura de agua potable y saneamiento que alcanza a 98 por ciento de sus 1,3 millones de habitantes, "Porto Alegre es un buen modelo a seguir para las urbes latinoamericanas", sostuvo el encargado de desarrollo sustentable del Programa de las Naciones Unidas para el Desarrollo (PNUD), Álvaro Umaña.

Sin embargo, Porto Alegre parece por ahora una isla en la región. Las ciudades de América Latina no logran satisfacer las necesidades básicas de saneamiento de cientos de millones de habitantes.

En general, las ciudades latinoamericanas son ricas en agua y la mayoría cuenta con una cobertura promedio de 80 por ciento de habitantes, apuntó el profesor de ingeniería Juan Valdés, de la Universidad de Arizona, Tucson.

Este dato constituye un elemento distintivo del nuevo Índice de Pobreza del Agua (Water Poverty Index, elaborado por el Centro para la Ecología y la Hidrología de Gran Bretaña), en el que ninguna nación latinoamericana está ubicada entre las de peor registro hídrico. (Ver infografía)

Sin embargo, Valdés y otros expertos latinoamericanos aseguran que estos datos favorables disimulan dos graves problemas urbanos: el flujo irregular de agua y su calidad. En algunos barrios, los residentes viven con las canillas secas entre algunas horas diarias hasta dos días por semana.

Es en el saneamiento, incluyendo el tratamiento de aguas servidas, donde la celebrada Porto Alegre supera largamente al resto, en particular porque los servicios cloacales y de agua potable son administrados por el gobierno local.

"Casi 80 por ciento de las aguas servidas no reciben tratamiento en las ciudades latinoamericanas, lo que convierte al saneamiento en un desafío mucho mayor para la región", señaló Umaña, quien participó en una mesa redonda el 19 de este mes, durante el

Día de las Américas, en Kyoto, coordinado entre otros por la Organización de Estados Americanos, el Banco Interamericano de Desarrollo (BID), y la Asociación Mundial del Agua (Global Water Partnership).

Este retrato se agrava por la rápida urbanización. Mientras México y la brasileña Sao Paulo se encuentran entre las 10 megaciudades del mundo, hay otras seis urbes latinoamericanas entre las 30 más grandes del mundo y otras 51 con más de un millón de habitantes.

La población latinoamericana urbana pasó de 226 millones en 1980 a 403 millones en 2000, sostuvo Camilo Garzón, del BID. "Dar tratamiento a las más de 20 mil toneladas de residuos que se descargan por día en los ríos es un problema que debe enfrentarse.

Ignorarlo podría conducir a casos como la propagación del cólera en Perú" en 1991, señaló.

De acuerdo a Garzón, la región necesitará inversiones de 20 mil millones de dólares para establecer una red eficaz de tratamiento de aguas residuales como parte de programas de saneamiento. Un monto difícil de desembolsar.

* El autor es corresponsal de IPS.

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